Julian Alaphilippe och stallkamraten Thibaut Pinot kämpade länge i toppen i årets Tour de France innan de båda till slut fick erkänna nederlag under dramatiska former med tre etapper kvar.

Men Philippe Mauduit, sportdirektör för det franska cykellstallet Groupama-FDJ, menar att deras insatser trots sortin har återupprättat stoltheten till en nation som tidigare sågs som ett skämt bland övriga åkare.

Jag minns när våra två stallbillar körde bakom de sista cyklisterna och jag funderade på om vi ens kommer hinna i mål före tiden går ut, säger Mauduit.

Tappade ledning

Julian Alaphilippe blev till slut femma, men kunde åtminstone trösta sig med att han utsågs till tävlingens mest aggressiva åkare efter att ha vunnit två etapper.

Han är den största förändringen på touren. På grund av honom var vi tvungna att reagera på varje situation minut för minut, säger vinnarstallet Team Ineos chef Dave Brailsford.

Alaphilippe bar den gula ledartröjan i 14 dagar. Men med tre etapper kvar tappade han till slut ledningen när fredagens sträcka avbröts i förtid på grund av hagel och jordskred.

Målgången räknades i stället från Col de L'Iseran, en punkt cyklisterna redan passerat där colombianen Egan Bernal var först.

"Jag ger upp"

Alaphilippe slog ut med armarna i uppgivenhet över beskedet då han berövades på möjligheten att försöka ta tillbaka ledningen.

Jag har blivit slagen av något som är starkare än jag, så är det, sade en besviken Alaphilippe då.

Han orkade inte ta tillbaka ledningen.

Tidigare samma dag tvingades Thibaut Pinot i tårar avbryta loppet på grund av en muskelbristning han ådragit sig redan dagen innan. Pinot låg femma totalt med tre etapper kvar.

Det här är den största besvikelsen i min karriär. Jag var övertygad om att inget kunde stoppa mig, sade Pinot efter skadan.

Pinot har nu tvingats avbryta Tour de France fyra av sju gånger, men lovade när den största besvikelsen lagt sig att komma tillbaka och kämpa om titeln nästa sommar.