Salomé Zurabisjvili kom till Georgien 2004 som fransk ambassadör. Då var det säkert få som kunde förutse att hon närmare 15 år senare skulle stå som favorit i ett presidentval.

När georgierna på söndag röstar står det framför allt mellan Salomé Zurabisjvili, med regeringspartiet Georgisk dröm bakom sig, och Grigol Vasjadze från oppositionen Förenade nationella rörelsen (UNM). Och enligt opinionsmätningarna är det jämnt mellan de två kandidaterna.

Försvagad ställning

Presidentens ställning kommer framöver att vara mer av ceremoniell karaktär efter en ändring i konstitutionen, men valet ses ändå som ett stålbad för det allt mer impopulära Georgisk dröm.

Jag trodde alltid att jag någon dag, på något sätt, skulle hjälpa det här landet att bli demokratiskt. För årtionden sedan, som ung fransk diplomat kunde jag inte ha föreställt mig att jag en dag skulle kandidera till presidentposten i mina föräldrars hemland som då var fast i Sovjetunionens klor, säger Zurabisjvili.

66-åriga Zurabisjvili, för närvarande oberoende medlem i parlamentet, är dotter till exilgeorgier som flydde till Paris 1921 efter att landet intagits av Röda armén.

Diplomatkarriär

Hon har en diplomatkarriär bakom sig och utsågs av landets före detta presidenten Mikhail Saakasjvili (UNM) till utrikesminister.

Men Zurabisjvili fick snabbt flera fiender i parlamentet och hon blev avskedad redan efter ett år på jobbet. Hon gick sedan med i oppositionen och blev en av Saakasjvilis hårdaste kritiker.

Hennes motståndare i söndagens val, Grigol Vasjadze, var Saakasjvilis utrikesminister 2008–2012.

Båda kandidaterna går till val på liknande löften för att få Georgien närmare fullvärdigt medlemskap i EU och Nato.